Pingoud wurde in Sankt Petersburg geboren und war Schüler der russischen Komponisten Anton Rubinstein, Alexander Glasunow und Nikolai Rimsky-Korsakow am Sankt Petersburger Konservatorium. Er nahm auch Privatunterricht bei Alexander Siloti, der die Familie kennengelernt hatte, als er Nachbar ihrer Sommerresidenz im Tikkala Manor in der Nähe von Viipuri an der Karelischen Landenge wurde. 1906 ging er nach Deutschland, um bei dem Musiktheoretiker Hugo Riemann und dem Komponisten Max Reger zu studieren, die ihn als einen seiner besten Schüler betrachteten. Möglicherweise auf Anweisung seines Vaters studierte Pingoud auch nichtmusikalische Fächer, darunter Philosophie und Literatur sowie Bergbau und Metallurgie, in Jena, München, Bonn und Berlin. Er beschloss, eine These über Goethe vorzulegen, die aus irgendeinem Grund nie genehmigt wurde. Im Jahr 1908, noch während seines Studiums, begann Pingoud eine Karriere als Schriftsteller, indem er Musikkorrespondent der St. Petersburger Zeitung wurde; Er hatte das Amt bis 1911 inne und verfasste anschließend bis 1914 Konzert- und Opernrezensionen aus St. Petersburg.

Sein erstes Orchesterkonzert, das 1918 in Helsinki stattfand, läutete die Ankunft einer modernistischen Musikästhetik in Finnland ein. Die Musik schockierte das Publikum, ähnlich wie bei der berüchtigten Uraufführung von Strawinskys Frühlingsopfer im Jahr 1913 in Paris. Stilistisch zeigten die Werke den Einfluss von Richard Strauss, Alexander Skrjabin und Claude Debussy. Die Feindseligkeit gegenüber seiner Musik in Finnland führte zu einer Reihe abwertender Bezeichnungen, darunter „Ultramodernismus“ und sogar „musikalischer Bolschewismus“, obwohl seine Orchestrierungsbeherrschung schließlich einige kritische Anerkennung erhielt. Seine offene Ablehnung des finnischen Nationalismus könnte für einen Teil der Missbilligung verantwortlich gewesen sein, die er erfuhr (im Gegensatz zu anderen finnischen Komponisten seiner Zeit vermied er es, vom Kalevala inspirierte Werke zu komponieren).